Arrêtons d’utiliser les taux d’intérêt pour étrangler les gens avec des prêts hypothécaires

C’est en grande partie par hasard que la nécessité pour la Réserve de freiner la demande a coïncidé avec la pire pénurie de logements locatifs depuis des lustres, étendant ainsi la pénurie à un autre tiers des ménages. Si cela ne s’était pas produit, la Réserve aurait dû s’en prendre aux acheteurs de maisons encore plus brutalement qu’elle ne l’a fait.

L’inflation a érodé la capacité des acheteurs à continuer de dépenser, provoquant une baisse des ventes pour de nombreuses entreprises.Crédit: PA

De toute évidence, il serait à la fois plus juste – et donc plus acceptable politiquement – ​​et plus efficace d’utiliser un instrument qui toucherait directement une proportion beaucoup plus élevée de ménages. Cela devrait signifier que les vis n’auraient pas besoin d’être trop serrées, un autre avantage.

Une alternative évidente consisterait à augmenter temporairement le taux de la taxe sur les produits et services (ou, à d’autres moments, à le baisser) d’un ou deux points de pourcentage.

Une autre alternative, qui me plaît, consiste à diviser les cotisations de retraite obligatoires des salariés en une partie fixée en permanence à 11 pour cent et une partie qui pourrait varier temporairement entre plus plusieurs points de pourcentage et moins plusieurs points.

Cela laisserait tous les travailleurs – dont les dépenses sont la clé de l’inflation – comme principaux moteurs de la stabilisation et de la gestion de l’inflation et du chômage.

Son grand attrait réside dans le fait que le gouvernement manipule temporairement la capacité des citoyens à dépenser, sans pour autant leur prendre d’argent. Ce serait certainement la manière la moins douloureuse politiquement de gérer la demande.

L’expérience de la domination des banques centrales nous a montré un avantage majeur : la voiture économique fonctionne nettement mieux lorsque le frein et l’accélérateur sont contrôlés par des économistes indépendants du gouvernement élu.

Mais cela signifie simplement que nous devrions créer une autorité indépendante pour contrôler tous les instruments de gestion macro, qu’elle soit monétaire ou fiscale.

Tous nos économistes ne sont pas trop englués dans la boue de l’orthodoxie pour réfléchir à ces nouvelles idées. Ils ont été interrogés par les professeurs Ross Garnaut et David Vines dans leur soumission à l’enquête de la Reserve Bank – qui, comme on pouvait s’y attendre, a été écartée par un panel d’économistes soucieux de rester à l’intérieur du cadre.

Il y a un siècle, les Australiens étaient fiers de la façon dont nous montrions au monde de meilleures façons de faire les choses, comme le vote secret et le vote pour les femmes. De nos jours, nos économistes sont de fervents adeptes de la mode internationale.

Cela signifie que le pays qui devrait ouvrir la voie à de meilleurs outils pour gérer la demande attendra que cela devienne à la mode à l’étranger. Pourquoi devrions-nous être les premiers ? Parce que notre pratique inhabituelle consistant à avoir principalement des prêts immobiliers à taux variable signifie que notre utilisation de l’outil de taux d’intérêt est beaucoup plus dure et plus rapide, rendant ainsi notre politique monétaire beaucoup plus brutale que la leur.

Les économistes ne s’inquiètent peut-être pas beaucoup de la gravité de la souffrance de certains parieurs alors que les gestionnaires économiques corrigent rapidement les conséquences de leurs grossières erreurs de calcul – la Réserve a joué un grand rôle dans les mesures de relance excessives pendant les confinements liés au COVID – mais un jour, les politiciens qui porteront le pouvoir pourront politiquement car ces erreurs de calcul se révolteront contre l’arrogance de leurs gourous économiques.

Les gouverneurs des banques de réserve – et, autrefois, les secrétaires au Trésor – se félicitent en privé d’être le dernier filet de sécurité protégeant le pays contre l’inflation. Quand personne d’autre ne s’en soucie, ils le font. Quand personne d’autre n’imposera une crise du coût de la vie aux consommateurs dépensiers, ils le feront.

Ne le crois pas. S’ils se souciaient autant qu’ils le pensent, ils se soucieraient beaucoup plus d’une politique de concurrence efficace. Mais lorsque les économistes à la tête de la Commission australienne de la concurrence et de la consommation – Allan Fels et plus tard Rod Sims – se sont battus pour obtenir plus de pouvoir afin de rejeter les fusions anticoncurrentielles, ils n’ont reçu que peu de soutien de la part de leurs collègues économistes.

Alors que le (Big) Business Council faisait pression en privé pour maintenir le laxisme, soutenu de l’autre côté par quelques syndicats puissants du Parti travailliste qui avaient conclu des accords amoureux avec leurs grands employeurs, la Réserve et le Trésor étaient absents de l’action.

Les gens au bas de la falaise de l’inflation se vantent de la diligence de leur service d’ambulance, tout en ne faisant rien pour aider les gens au sommet de la falaise qui tentent d’ériger une meilleure clôture de sécurité.

Si vous cherchiez des exemples d’oligopoles dotés d’un pouvoir de fixation des prix, vous pourriez commencer par les quatre grandes banques. Si vous cherchiez des exemples de « capture réglementaire » – où les bureaucrates censés réglementer une industrie dans l’intérêt public se laissent convaincre d’y aller doucement – ​​vous pourriez commencer par la Réserve et le secteur bancaire (le Trésor n’étant pas loin derrière).

Dans le conflit naturel entre les objectifs de stabilité financière et de concurrence effective, la Réserve a décidé depuis longtemps que nous nous soucierions de la concurrence plus tard.

Mais plus nous permettons à nos industries de devenir concentrées, plus la Réserve devra souvent lutter pour contrôler les poussées d’inflation, et plus il sera difficile de frapper à la tête les acheteurs de maisons.

Ross Gittins est le Héraut du matin de Sydney rédacteur en économie.

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