L’amnésie bureaucratique oublie la liberté d’information

La découverte d’une cache oubliée de documents sensibles du cabinet fédéral laissés traîner dans la poussière depuis plus de 40 ans est peut-être même trop tirée par les cheveux pour les satires politiques. Oui Ministre et utopie.

L’ancien patron de l’ASIO et du DFAT, Dennis Richardson, a enquêté sur la disparition de ces documents. Crédit: Louie Douvis

Mais de telles arnaques d’amateur à Canberra ont révélé un manque de transparence parmi les niveaux les plus élevés de la fonction publique du Commonwealth, chargés de garantir que les Australiens ont accès à l’information sur la manière dont leurs gouvernements élus prennent les décisions qui affectent la nation.

Les documents perdus ont été révélés après un incident embarrassant lorsque le gouvernement s’est rendu compte que les dossiers fournis aux journalistes avant Noël pour préparer des articles sous embargo pour le jour de l’An étaient, en fait, incomplets.

La publication par les Archives nationales d’Australie du 1er janvier des documents du cabinet de 2003 incluait la décision du gouvernement Howard d’entrer dans le conflit irakien. Mais les arguments sur lesquels s’appuyaient les agences d’espionnage du pays pour justifier la décision de rejoindre la « coalition des volontaires » manquaient à l’action. Dans un développement sans précédent, le département du Premier ministre et du Cabinet a annoncé que certains documents n’avaient pas été transférés et a ensuite nommé Dennis Richardson, alors chef de l’ASIO, pour enquêter sur la mauvaise gestion des documents, y compris des rapports officiels au comité de sécurité nationale.

Le rapport final de Richardson a été remis au secrétaire et directeur général des archives, Simon Froude, le 25 janvier. Le département a déclaré que Richardson avait constaté que le transfert incomplet des dossiers du cabinet Howard en 2020 était une « erreur administrative, causée, en partie, par les impacts de la Pandémie de covid-19″. En outre, l’examen a confirmé que tous les dossiers du cabinet de 2003 avaient désormais été transférés aux Archives nationales d’Australie et il n’y a eu aucune ingérence politique ou influence dans l’incapacité de transférer les dossiers en temps opportun.

Richardson a déclaré que les restrictions imposées pendant la pandémie avaient laissé dans l’oubli une boîte de documents du cabinet en attente d’un examen par une agence de renseignement. Un autre document examiné par un historien a été retrouvé avec des documents d’autres années.

Mais de manière assez incroyable, en plus des 78 documents du cabinet Howard qui n’avaient pas été remis à la NAA, Richardson a trouvé d’autres documents manquants, certains remontant à l’administration de Malcolm Fraser. Ils avaient été enfermés et cachés dans des enveloppes scellées et oubliés dans des quartiers poussiéreux du propre département du Premier ministre.

Lors de la recherche des documents disparus de 2003, les responsables ont découvert 30 cahiers secrets de cabinet couvrant les gouvernements entre 1978 et 1992 – dont certains vont au cœur du fonctionnement des administrations précédentes. Ces cahiers contiennent souvent des enregistrements des commentaires formulés par les hauts ministres lors des réunions du cabinet. Les documents ordinaires du Cabinet ne sont publiés que 20 ans après leur création. Les ordinateurs portables ne sont pas commercialisés avant 30 ans en raison de leur sensibilité accrue.