La soif de la Chine pour le fruit le plus odorant du monde rend les gens riches

Au Vietnam, les médias officiels ont rapporté le mois dernier que les agriculteurs coupaient les plants de café pour faire place au durian. La superficie des vergers de durians en Thaïlande a doublé au cours de la dernière décennie. En Malaisie, les jungles des collines à l'extérieur de Raub sont rasées et aménagées en terrasses pour faire place à des plantations qui répondront à la soif de fruits de la Chine.

« Je pense que le durian sera le nouveau boom économique pour la Malaisie », a déclaré Mohamad Sabu, le ministre de l'Agriculture du pays.

L'odeur puissante du fruit peut ressembler à une fuite de gaz.Crédit: New York Times

Avec autant d’argent en jeu, la course pour planter davantage d’arbres a engendré des tensions. Des conflits fonciers ont éclaté à propos des vergers de durians. Certains vergers en bordure de route sont entourés de bobines de barbelés. « Les voleurs seront poursuivis », indiquait une pancarte à l'extérieur d'un verger à Raub, avec un dessin de menottes.

La Chine n’est pas seulement un acheteur. Les investissements chinois ont afflué vers le secteur thaïlandais de l'emballage et de la logistique du durian. Les intérêts chinois contrôlent déjà environ 70 pour cent du commerce de gros et de la logistique du durian, selon Aat Pisanwanich, un expert thaïlandais en commerce international. Les sociétés thaïlandaises de vente en gros de durian pourraient « disparaître dans un avenir proche », a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse en mai.

Le durian est aux fruits ce que les truffes sont aux champignons : livre pour livre, le fruit est devenu l'un des plus chers de la planète. Selon la variété, un seul durian peut se vendre entre 10 et plusieurs centaines de dollars.

Mais la demande chinoise, qui a multiplié par quinze les prix au cours de la dernière décennie, a frustré les consommateurs d'Asie du Sud-Est, qui voient les durians se transformer d'un fruit abondant poussant dans la nature et dans les vergers des villages à un produit de luxe destiné à l'exportation.

Les pays exportent un fruit qui fait partie intégrante de leur identité et de leur culture, notamment en Malaisie, où il constitue une icône nationale unificatrice parmi ses nombreux groupes ethniques. « Dieu nous a donné envie de manger du durian », a déclaré Hishamuddin Rais, réalisateur et militant politique malais.

Manger un durian entier, qui pour la plupart des gens est trop riche et trop copieux pour le faire seul, est souvent un événement social en Asie du Sud-Est. Le fait d'ouvrir un durian, qui nécessite un couteau ou une machette très tranchante, est festif et rassemble des amis comme le fait le partage d'une bouteille de bon vin dans d'autres cultures. Hishamuddin a souligné qu'une expression traditionnelle déclare que c'est une tragédie si un Malais n'aime pas le durian.

Le fruit est même ancré dans le lexique financier du pays : le mot malais pour une aubaine est durian runtuh, un terme qui offre l'image joyeuse de durians s'effondrant au sol.

La montée en puissance de la Chine remodèle la chaîne d’approvisionnement du durian. Il est relativement facile de livrer les fruits à l'arrière d'un camion vers des destinations régionales comme Kuala Lumpur, Singapour ou Bangkok. Mais l’expédier à Guangzhou, Pékin et au-delà, surtout lorsque le fruit est mûr et savoureux, peut être périlleux. L'odeur puissante du fruit peut ressembler à une fuite de gaz.

Le durian est devenu une exportation clé pour la Malaisie.

Le durian est devenu une exportation clé pour la Malaisie.Crédit: New York Times

La Malaisie a tenté de résoudre le problème du transport en congelant les fruits avant leur expédition. L'une des pionnières du processus était Anna Teo, une ancienne hôtesse de l'air qui a remarqué lors de ses voyages que le durian n'était pas disponible à l'étranger.

Elle a quitté son emploi dans la compagnie aérienne et a expérimenté les techniques de congélation cryogénique dans un entrepôt loué, transportant ses enfants dans des fermes de durian le week-end. Elle a découvert que la congélation atténuait non seulement l'odeur du fruit, mais prolongeait également sa durée de conservation.

Aujourd'hui, dans la banlieue de Kuala Lumpur, Teo supervise plus de 200 employés dans l'entreprise qu'elle a fondée, Hernan, qui exporte du durian surgelé ainsi que des mochi et d'autres produits à base de durian.

La Thaïlande, en revanche, expédie du durian frais dans des conteneurs réfrigérés depuis de nombreuses années. L'industrie thaïlandaise du durian est centrée dans la province de Chanthaburi, près de la frontière avec le Cambodge. Pendant la haute saison des récoltes, en mai et juin, les tas de durian sont partout.

Environ 1 000 conteneurs maritimes de durian quittent chaque jour les usines de conditionnement de Chanthaburi, créant des embouteillages qui rivalisent avec les intersections maniaques de Bangkok. Certains conteneurs sont chargés sur ce que les médias thaïlandais appellent le Durian Train, un service ferroviaire de fret qui relie la Thaïlande et la Chine en utilisant des voies que la Chine a construites pour un train à grande vitesse.

À Chanthaburi, les signes de la richesse du durian sont partout : des maisons modernes et de nouveaux hôpitaux. Un centre commercial, inauguré il y a deux ans, a accueilli un salon automobile en avril.

« Quand vous venez d'une autre province et que vous arrivez ici, vous réalisez que les producteurs de durians sont très, très riches », a déclaré Abhisit Meechai, un concessionnaire automobile qui, récemment après-midi, vendait des véhicules MG, la vénérable marque britannique appartenant à SAIC Motor, un constructeur automobile chinois.

« Ne jugez jamais un livre à sa couverture », a déclaré Abhisit à propos de ses clients qui sont des producteurs de durian. « Ils viennent avec des vêtements sales et des mains sales. Mais ils paient leur voiture en espèces.»

Cet article a été initialement publié dans Le New York Times.