L’Arabie Saoudite envisage un avenir au-delà du pétrole

Pour prendre pied dans le secteur solaire, Aramco a pris une participation de 30 pour cent dans Sudair, pour un coût de 920 millions de dollars (1,39 milliard de dollars), la première étape d'un portefeuille solaire prévu de 40 gigawatts – plus que la demande moyenne en électricité de la Grande-Bretagne – destiné à répondre l'essentiel des ambitions du gouvernement en matière d'énergies renouvelables.

L'entreprise envisage de créer une grande entreprise de stockage souterrain de gaz à effet de serre. Il finance également des efforts visant à fabriquer des carburants électroniques pour automobiles à partir de dioxyde de carbone et d'hydrogène, notamment dans une raffinerie de Bilbao, en Espagne, appartenant à Repsol, la société énergétique espagnole.

Une installation pétrolière à Khurais, en Arabie Saoudite. Le royaume redouble de réductions de production.Crédit: Bloomberg

Les informaticiens d'Aramco forment également des modèles d'intelligence artificielle, en utilisant près de 90 ans de données sur les champs pétrolifères, pour augmenter l'efficacité du forage et de l'extraction, réduisant ainsi les émissions de dioxyde de carbone.

« La gestion de l'environnement a toujours fait partie de notre mode de fonctionnement », a déclaré Ashraf Al Ghazzawi, vice-président exécutif d'Aramco pour la stratégie et le développement de l'entreprise.

Néanmoins, la pression en faveur d’une accélération de la transition énergétique pourrait s’accentuer en Arabie Saoudite et ailleurs au Moyen-Orient et en Afrique du Nord, une région qui compte des populations jeunes et soucieuses de l’environnement et qui pourrait être particulièrement vulnérable au changement climatique.

« Les pays de la région MENA, dont l'Arabie saoudite, seront confrontés aux impacts du changement climatique, des températures extrêmes et de la pénurie d'eau », a déclaré Shady Khalil, responsable de la campagne de Greenpeace Moyen-Orient et Afrique du Nord, un groupe environnemental.

Bien qu'elle insiste sur le fait que le pétrole a un long avenir, Saudi Aramco, la plus grande compagnie pétrolière du monde, semble également essayer de signaler qu'elle n'est pas enfermée dans un passé de pollution mais qu'elle ressemble davantage à une entreprise de la Silicon Valley axée sur l'innovation.

Récemment, l’entreprise a invité un groupe de journalistes à une présentation au cours de laquelle de jeunes Saoudiens ont décrit des pratiques vertes telles que l’utilisation de drones plutôt que d’exploiter des flottes de camions lors de la prospection pétrolière ou la restauration des mangroves le long des côtes tropicales pour absorber le dioxyde de carbone.

Au cours des deux dernières années, l’Arabie saoudite a demandé à Aramco de réduire considérablement sa production de pétrole à 9 millions de barils par jour, conformément aux accords conclus au sein du groupe OPEP+. En janvier, Aramco a annoncé que le gouvernement saoudien lui avait demandé de mettre fin à ses efforts visant à augmenter la quantité de pétrole qu'elle pouvait produire.

Selon Aramco, ces décisions ne sont pas annonciatrices d’une baisse de la consommation de combustibles fossiles. Les dirigeants insistent sur le fait que l’entreprise continuera à investir dans le pétrole tout en augmentant fortement sa production de gaz naturel.

« Nous avons toujours pensé qu'il fallait investir parallèlement et simultanément dans les sources d'énergie nouvelles et conventionnelles. »

Ashraf Al Ghazzawi d'Aramco

Ces carburants continueront à « jouer un rôle très important » jusqu’en 2050 et au-delà, a déclaré Al Ghazzawi, affirmant que les énergies renouvelables ainsi que le pétrole et le gaz seraient nécessaires pour répondre à la demande croissante. « Nous avons toujours pensé qu'il fallait investir parallèlement et simultanément dans les sources d'énergie nouvelles et conventionnelles », a-t-il déclaré.

Les dirigeants ont déclaré qu'Aramco était bien positionné pour les décennies à venir. Selon eux, la combinaison de certains des plus grands gisements du monde et d'une gestion prudente signifie que le pétrole peut être produit à un coût très faible – 3,19 dollars le baril en moyenne. La société parie également qu’elle peut rendre son pétrole plus attractif en réduisant les émissions causées par sa production – un attribut qui n’est pas récompensé par les marchés actuellement mais qui pourrait éventuellement entraîner une prime.

« Je pense qu'à terme, le marché valorisera les produits à faible émission de carbone et que les prix deviendront encore plus rentables », a déclaré Ahmed Al-Khowaiter, vice-président exécutif d'Aramco pour la technologie et l'innovation.

Il est facile de comprendre pourquoi Aramco et le gouvernement saoudien hésiteraient à nuire à une entreprise qui date de 1938. Aramco continue d'être l'une des sociétés les plus rentables au monde : pour le premier trimestre de cette année, elle a gagné 27,3 milliards de dollars. et a déclaré qu'elle verserait 31,1 milliards de dollars de dividendes, principalement à son principal propriétaire, le gouvernement saoudien.

Il s’ensuit cependant que si Aramco réduit ses investissements dans le pétrole, elle sera en mesure de verser au gouvernement des dividendes encore plus élevés qui pourraient être utilisés dans un large éventail d’efforts visant à diversifier l’économie.

Aramco affirme qu'elle consacrera environ 10 pour cent de ses investissements à des initiatives à faible émission de carbone, mais ces mesures ne se sont pas beaucoup traduites dans les résultats financiers. « Je ne pense tout simplement pas que cela fasse bouger les choses », a déclaré Neil Beveridge, analyste au cabinet de recherche Bernstein. « La production pétrolière représente en réalité la grande majorité des revenus. »

Certaines initiatives d'Aramco mettront probablement des années à porter leurs fruits, mais les conditions semblent déjà réunies pour l'énergie solaire. L’Arabie saoudite bénéficie d’un soleil de plomb et de vastes étendues de terre pouvant être peuplées de panneaux solaires. Ajoutez à cela une relation étroite avec la Chine, qui fournit une grande partie des équipements renouvelables, y compris les panneaux de Sudair, et « ils construisent à un prix très bas », a déclaré Nishant Kumar, analyste des énergies renouvelables et de l'énergie chez Rystad Energy, une société de recherche. .

Sudair, par exemple, vendra son électricité à environ 1,2 cents le kilowattheure, un niveau presque record au moment de l'accord.

« Ils savent très bien que l'économie ne peut être efficace que s'ils peuvent continuer à profiter du coût de l'énergie solaire en constante diminution », a déclaré Paddy Padmanathan, ancien PDG d'Acwa Power, aujourd'hui entrepreneur dans le domaine des énergies renouvelables.

Le royaume parie qu’une énergie électrique abondante et peu coûteuse pourrait attirer des industries énergivores telles que la sidérurgie. Acwa participe à la construction de ce qui sera probablement la plus grande usine de production d'hydrogène vert au monde, en vue de l'exporter vers l'Europe et d'autres pays où les coûts sont plus élevés.

Le seul problème, selon les analystes, est que l’Arabie saoudite n’avance pas aussi vite qu’elle pourrait l’être. Kumar estime qu’il ne pourrait atteindre qu’environ la moitié de l’objectif ambitieux de 2030 en matière d’installations solaires. Le vent est encore plus en retard. Une des raisons : le gouvernement n’a pas créé les conditions qui pourraient faire venir des entreprises concurrentes susceptibles de soutenir la production, disent les analystes.

Acwa, par exemple, sera fortement sollicité pour atteindre les objectifs ambitieux en matière d’énergies renouvelables. « Nous pensons qu'il est difficile d'ignorer les risques opérationnels et financiers », écrivaient récemment les analystes de Citigroup. La société est cotée en bourse, mais elle est détenue à 44 pour cent par le Fonds d'investissement public, le principal véhicule de financement des initiatives du prince héritier Mohammed ben Salmane.

Cet article a été initialement publié dans le New York Times.