Un scientifique du Victoria Research Institute joue à Dieu en cryocongelant 100 espèces

L’objectif initial est de conserver pendant trois ans les cellules de 100 animaux, issus de spécimens introduits au musée et d’animaux menacés ciblés par les chercheurs de la biobanque. Les cellules de 14 espèces animales sont déjà en animation suspendue au sein de la biobanque, congelées avec de l’azote liquide à moins 196 degrés.

Cela comprend des cellules du dragon sans oreilles des prairies victoriennes, décrit comme le « reptile le plus menacé au monde », et de l’antéchinus sombre, un marsupial ressemblant à une souris fortement touché par l’été noir. Des cellules de brolgas, d’albatros gris, de poules d’eau douce, de phoques crabiers, de dauphins communs et d’espèces exotiques, notamment des éléphants d’Asie et des orangs-outans, se trouvent également sur la glace.

Le professeur Pask fait partie d’une tentative ambitieuse, soutenue par la start-up américaine de biotechnologie Colossal Biosciences, visant à ramener le thylacine de l’extinction.

La biobanque redéfinit le rôle des musées dans la biodiversité, affirme l’institut. Là où autrefois les musées cataloguaient les reliques taxidermiées du passé, la biobanque marque une intervention active dans la préservation de la matière vivante et potentiellement contre la perte future d’espèces.

Cependant, à l’instar des efforts de Pask pour ramener le thylacine, la biobanque est en partie un pari car pour de nombreux animaux, la création d’embryons et d’organismes viables à partir de cellules préservées nécessite une technologie pas encore conçue.

Cela peut être fait pour les mammifères placentaires mais pas encore pour les marsupiaux, les reptiles ou les oiseaux. Pask espère que ses travaux sur la désextinction du thylacine mèneront à des technologies permettant la résurrection d’un plus grand nombre d’espèces. Il a déclaré que la biobanque ne devrait pas remplacer le travail de conservation mais ajouter un filet de sécurité pour les espèces menacées. Pask a déclaré qu’il ne voulait jamais devoir éliminer un autre animal.

Depuis la colonisation, environ 100 espèces uniques de flore et de faune australiennes ont disparu. Le taux de perte n’a pas ralenti au cours des 200 dernières années.

Cellules cryoconservées du dragon sans oreilles des prairies victoriennes (à gauche), à ​​côté d'un spécimen vivant.  On craignait que les lézards aient disparu pendant 50 ans avant leur redécouverte.

Cellules cryoconservées du dragon sans oreilles des prairies victoriennes (à gauche), à ​​côté d’un spécimen vivant. On craignait que les lézards aient disparu pendant 50 ans avant leur redécouverte.Crédit: L’Université de Melbourne/Zoo de Melbourne

Peta Bulling, militante pour la nature à l’Australian Conservation Foundation, a déclaré qu’il y avait trois niveaux de conservation qui devaient être abordés : les grands écosystèmes (tels que les prairies et les forêts indigènes), les espèces ciblées et la génétique individuelle.

« Il s’agit d’un outil vraiment important dans la boîte à outils », a déclaré Bulling. « Nous avons plus de 2 000 animaux sur la liste nationale des espèces menacées, nous avons donc besoin d’autant d’options de conservation différentes que possible – des méthodes telles que la conservation génétique et la biobanque vivante doivent coexister avec d’autres mesures de conservation. Ce n’est pas une solution universelle.

L’année dernière, un numéro d’enregistrement des mammifères, des grenouilles, des plantes et des oiseaux ont été ajoutés à la liste nationale des espèces menacées.

Environ cinq mois après la victoire du parti travailliste aux élections fédérales de 2022, la ministre de l’Environnement, Tanya Plibersek, s’est engagée à « zéro nouvelle extinction », ce qui signifie que l’Australie adopterait un objectif de prévention de nouvelles extinctions de plantes et d’animaux dans le cadre du programme fédéral. Plan d’action sur les espèces menacéesqui se concentre sur seulement 110 de nos 1 900 espèces menacées.

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