À quel point devrions-nous nous inquiéter ?

« À mesure que les grands prédateurs comme le thon mangent ces poissons plus petits, le mercure s'accumule dans leur corps car il ne se décompose pas et ne quitte pas facilement le corps. À chaque étape de la chaîne alimentaire, la concentration de mercure augmente, en particulier chez les principaux prédateurs », explique Schneider.

Une fois que le mercure libéré par l’activité humaine pénètre dans l’environnement aquatique, les micro-organismes peuvent le transformer en une forme « organique », qui peut être absorbée par le tube digestif et se propager dans tout le corps.Crédit: Getty Images

La taille et l’âge des poissons ont également leur importance. Plus le poisson est gros et vieux, plus il est susceptible de manger de nombreux petits poissons sur une longue période, ce qui implique une exposition prolongée et plus importante au mercure, qui peut ensuite être transmis à l’homme.

« Les thons occupent une place importante dans la chaîne alimentaire. En raison de leur mode de vie et de leur métabolisme rapide, ils consomment beaucoup de poisson pour répondre à leurs besoins énergétiques et sont donc exposés à de grandes quantités de mercure dans leur alimentation », explique Edward Butler, chimiste environnemental.

Quelle quantité de poisson devrions-nous manger ?

Il existe deux types d’exposition au mercure : l’exposition aiguë et l’exposition chronique. Le Dr Ian Musgrave, pharmacologue moléculaire de l’Université d’Adélaïde, explique que, à moins de travailler dans des industries qui utilisent du mercure, la plupart des gens ne seront exposés qu’à de faibles niveaux environnementaux de ce métal.

« Étant donné que le mercure, et en particulier le méthylmercure, s’accumule dans les tissus, la principale préoccupation concerne l’exposition environnementale à long terme, où les concentrations peuvent s’accumuler chez les personnes. Les effets peuvent être subtils mais insidieux », explique-t-il.

Même si le corps humain se débarrasse du mercure au fil du temps, les voraces mangeurs de fruits de mer devraient néanmoins surveiller la quantité de poisson qu’ils consomment. Notre corps est capable de collecter sélectivement tout mercure que nous ingérons et de le piéger dans notre corps. Habituellement, ce n’est pas un problème, à moins que cela ne pénètre dans le cerveau.

« Le cerveau est une cible majeure de la toxicité du mercure et peut être associé à des tremblements, de l'anxiété, de la dépression, de l'irritabilité, des problèmes de mémoire et un engourdissement des mains, des pieds ou de la bouche », explique Musgrave.

Certaines personnes sont-elles plus vulnérables ?

Oui, les femmes enceintes et les enfants. Le mercure peut traverser librement le placenta et s'accumuler dans le cerveau du fœtus, ce qui peut avoir un impact sur le développement neurologique du bébé. Cependant, une fois le bébé né, le danger est écarté, car les niveaux de mercure dans le lait maternel ne sont pas suffisamment élevés pour constituer un risque.

Mais avant de paniquer, les experts soulignent que les intoxications au mercure sont très rares.

Les scientifiques du CSIRO ont découvert qu'une personne devrait manger environ 25 boîtes de thon par semaine avant d'atteindre l'apport maximum tolérable en mercure.

Les scientifiques du CSIRO ont découvert qu’une personne devrait manger environ 25 boîtes de thon par semaine avant d’atteindre l’apport maximal tolérable de mercure.Crédit: Getty Images

« La consommation ponctuelle d'un morceau de flocon et d'une boîte de thon au cours de la même semaine ne précipitera pas l'empoisonnement au mercure », explique Musgrave, soulignant les directives de Food Standards Australia New Zealand concernant les limites de sécurité pour la consommation de mercure de tous les poissons, et pas seulement du thon.

Les directives, qui définissent une portion de 75 g pour les enfants de moins de six ans et de 150 g pour tous les autres, recommandent aux femmes enceintes et allaitantes de ne pas consommer plus d'une portion par semaine d'hoplostète orange (perche des grands fonds) ou de poisson-chat et aucun autre poisson cette semaine-là. ou une portion par quinzaine de requin (éclat) ou d'istiophoridés (espadon/broadbill et marlin) et aucun autre poisson pendant cette quinzaine.

« Les flocons sont relativement riches en mercure et les femmes australiennes en âge de procréer ne devraient pas en manger plus d’une fois tous les quinze jours, sans aucun autre poisson. Pour le reste de la population, il est recommandé d’en manger une fois par semaine sans aucun autre poisson », explique Musgrave.

Une expérience en laboratoire menée en 2022 par des scientifiques du CSIRO a révélé qu'une personne devrait manger environ 25 boîtes (à 95 g par boîte) de thon par semaine avant d'atteindre la consommation maximale tolérable de mercure. Pour les femmes enceintes, cette limite serait d'environ 12 boîtes par semaine

Le thon australien est-il plus sûr ?

En règle générale, oui. Toutefois, l’Australie compte plusieurs estuaires qui ont été contaminés par des rejets industriels, des ruissellements urbains et des activités minières historiques. Par exemple, les concentrations de mercure sont particulièrement élevées dans les poissons de l’estuaire de la Derwent et de la baie de Port Phillip.

En général, l’hémisphère sud est un environnement « plus propre » pour le mercure, car il contient plus d’eau, moins de terres émergées et moins d’industries que son homologue du nord, ce qui signifie moins de pollution, explique Schneider.

En Australie, les principales espèces de thon vendues dans les supermarchés sont le listao et le thon jaune, le listao étant la plus petite des deux espèces. Le fait que ces espèces soient plus petites est déjà une bonne chose, car elles accumulent moins de mercure dans la biosphère.